緩い急行、遥かな愛〈5〉 旅人の優位性



追憶   連載小説 
 緩い急行、遥かな愛
  1966~75
 「急行霧島」が運んだ
 「愛」と「時代」
  第5章 

「梁島」に東京から乗り込んだ私と
京都から乗り込んできた昌子の旅は
山陽路をひた走って、朝を迎えた。
明け行く瀬戸内の海を眺めながら、
私たちは、束の間、昌子の言う
「旅人の優位性」に浸り、
そして下関に着いた――。

157 この話は連載6回目です。この話を最初から読みたい方は、こちらから、
前回から読みたい方は、こちらからどうぞ。
 ここまでのあらすじ  横浜の大学から福岡へ帰省する私は、京都の女子大から鹿児島へ帰省する上園雅子と、「急行・霧島」で同席することになった。やがて迎える政治的激動の時代への序章。列車の中で私たちは、季節労働者に違いない赤鉢巻の男と同席するが、男が岡山で下車すると、私たちの距離は、少し縮まった山陽路の暗い闇を走る間、私たちは睡魔に襲われ、夢路の中で手をつなぎ合った――



 「すごいですね。ここ、石油の工場……?」
 「出光ですよ。石油を精製してるんです」
 「ひと晩中、灯りをつけて?」

 上園昌子の関心は、どれくらいの時間か、彼女の胸に埋まっていたであろう私の頭よりも、窓の外に広がるおびただしい銀色のパイプの樹林と、その中央で赤々と燃え続けるガスの炎に向けられているようだった。
 高度成長のまっただ中だった。
 日本の海は、いたるところで埋め立てられて、あちらにもこちらにも銀色のタンクや蒸留プラントが林立する、そんな風景に変わりつつあった。徳山の巨大な製油施設は、急速に変貌する日本の姿の象徴とも言えた。

 「いまに、日本中の海が、こんなふうに変わっていくのかもしれないよ」
 「エッ、そうなの?」

 上園昌子は、少し眉を曇らせ、「せっかく、きれいな海が……」とつぶやいた。

       クローバー

 「霧島」は、徳山を出ると、防府→小郡→宇部……と、山陽路をひた走る。
 防府から先は、いったん海岸線を離れるが、厚狭(あさ)から先は再び、海岸線を走る。
 その頃には、夜は、薄ぼんやりと闇の漆黒を溶かし始める。
 車窓いっぱいに広がる瀬戸内海の、薄墨のようなモノトーンの中に、小島や行き交う小船の姿が、まるで影絵のように浮かび上がって見えた。

 「朝ですね」
 「ええ、いま、厚狭を過ぎましたから」

 クスリと笑った上園昌子は、少しずつ明度を上げていく瀬戸内海を、目を細めて眺め続けた。

 「もう、漁船が漁に出るんですね。早いなぁ……」
 「思いませんか?」
 「何を……?」
 「こうして旅をしているボクたちの前を、風景として通り過ぎていくだけの世界の中にも、生活があり、苦悩があり、それと同じぐらいの喜びもあるんだろうなぁ……って」
 「やっぱり、ロマンチストじゃないですか」
 「かなぁ。でもね、そのあとで、フッと考えてしまうんですよ。どうして、ボクは、あっちの風景の中にいなくて、こっちの、通過するほうの世界にいるんだろ……って。あっちであっても、こっちであっても、大して変わらないはずなのに、どうしてこっちだったんだろ……って」
 「向こうだって、同じように思うかもしれないじゃないですか。どうして自分は、あの汽車に乗ってるほうじゃなくて、ここで魚を獲ってるほうなんだろう――って」
 「でもね、遠景にいる人たちからは、通過しているボクたちの生活は見えない。顔もわからない。しかし、通過するボクたちからは、遠景にいる人たちの生活のさまが、大雑把な輪郭ではあれ、見えるでしょ?」
 「そう言えばそうね。トラベラーズ・アドバンテージってところかな……」
 「エッ!? 何、それ?」
 「旅人の優位性」
 「そんな言葉、あったっけ?」
 「いま、作ったんです」

          クローバー

 私と上園昌子は、しばらくの間、昌子の言う「旅人の優位性」に浸りながら、明けていく瀬戸内海を眺めていた。
 やがて、墨絵のようだった内海に、東の空から金色の光が差す。
 穏やかに沈黙していた水面は、一斉にその光を受けてざわめき出す。しわくちゃの金箔を敷き詰めたような海面から、豊かな生活の色が立ち上がってくる。
 その光の豊穣に、「霧島」はひときわ大きな汽笛で答えながら、本州最西端の駅・下関に滑り込んだ。
 山陽本線と鹿児島本線は、使用する電気の方式が違う。山陽本線は直流、鹿児島本線は交流。その切り替えは、関門トンネルの中で行われる。
 列車は、下関で一度、機関車を「直流用」から「交直両用」に入れ替え、門司で、今度は、「交直両用」から「交流用」に入れ替える。
 その交換作業のため、下関と門司でそれぞれ15分ほど停車する。

 「ちょっと、ホームに降りてストレッチしません?」
 言い出したのは、彼女のほうだった。

 「ついでに、ホームで温かいうどんなんか、食べたいな」
 「エッ、そんなものがあるんですか?」
 「うん、下関と門司にはあるんだよね」
 「私も食べたい。ほんと言うと、すごいおなか空いてたの」

 ホームに降りて、体を伸ばし、朝の冷たい空気を胸いっぱいに吸い込んで、それから、できたてのうどんをフーフー言いながら食べた。

 「ちょっと長いけど、いい旅になりそう……」

 チュルッとうどんをほおばったままの顔を私のほうに向けて、上園昌子は、目元を緩ませた。

 「ボクのほうの旅は、もうすぐ終わってしまうけどね……」
 「あの……」
 「エッ!?」
 「帰りはどうするんですか?」
 「やっぱり、『霧島』を使うと思う。あなたは?」
 「私も……。帰りも一緒になれるといいですね」

 私が言おうと思ったことを、先に言われてしまった。
 しかし、その冬の帰りは、日程が合わせられそうになかった。

 「でも、春休みもあるし、夏休みもあるし……」

 そのあとの「よかったら」という言葉を、私たちは、ふたり同時に口にして、それがおかしくて吹き出してしまった。

          クローバー

 私たちは車内に戻って、「帰る日程が決まったら、おたがいに連絡しよう」と、住所を交換した。
 それが、私たちの「霧島」デートの始まりだった。
 「霧島」は、それから1時間半ほどを走って博多駅に到着し、私は荷物をまとめて席を立った。

 「じゃ、春休みにはぜひ」
 「ハイ、きっと……」

 言いながら、彼女は細い手を差し出した。
 私は、その手を握り返した。
 車内放送が、「発車します。お見送りの方は……」と告げるまで、私は彼女の手を握り続けた。
 私の手の中で、上園昌子の手が汗ばんでいくのがわかった。
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