「放置」の街から〈15〉 死者にパンを手向けた人

放置自転車
川添が倒れた団地内の歩道。線香を
手向けるために向かったオレたちは、
そこに奇妙な供え物を発見した。
紙袋に詰められたパン。それは、
川添の元妻たちの手作りパンだった。
ふたりは、再会を果たしていたのだ――。


 連載   「放置」の街から 
 第15章  手向けられたパン

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この話は、連載15回目です。この小説を
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 広大なT団地の奥にある棟から駅に出るには、だらだらと続くスロープを下って来なくてはならない。そのスロープを下りきって、駅に続く桜並木へと左折する角で、川添益男は息絶えていたという。
 「いい場所ですねェ」と言うと、倉橋は「そうだね」とつぶやいて言った。
 「桜が咲いてれば、なおよかったんだけどね」
 「それじゃあ、できすぎですよ。西行法師じゃあるまいし……」
 「あるまいし」とは言ったものの、川添は、班員の中ではもっとも洒落っ気に富んだ男ではあった。粋人・川添益男は、その日の10時からの配置に間に合おうと、スロープを急ぎ足で下りて来て、おそらくこの曲がり角まで来たところで、体に異変を起こしたのだろう。
 倉橋情報によると、曲がり角に植わっている桜の古木の幹に寄り掛かるように体を預けて目を見開き、口は何かを言おうとした形に開いたまま、こと切れていた。
 「願わくは 花のしたにて 春死なん そのきさらぎの 望月の頃――かぁ」
 「それ、だれの歌だっけ?」
 「西行法師ですよ」
 「ああ、それが……」
 言いながら、倉橋は桜の幹の根本を指さした。
 だれが置いたのか、牛乳瓶に挿した花、2、3本の白い花を束ねた花束、ワンカップの酒、ミニサイズの缶ビール……などが、供えてあった。団地にはまだ、かろうじてコミュニティが生きているらしい。
 オレと倉橋リーダーは、ゴツゴツと根を張った桜の木の根元に屈んで、それら供え物の脇に線香を立てて、火を点けた。香の煙が静かに立ち上ると、手を合わせて目を閉じた。ふたりだけの野辺の送りだった。
 10秒ほどの黙祷を終えて目を開け、立ち上がろうとしたとき、根本に置かれた供えものの中に、奇妙なものを発見した。
 ベージュ色のミューズコットンの紙袋。「ハテ、どこかで見たような……」と思って近づいて見ると、何かのロゴがプリントされていた。

 《小麦おばさんの森のベーカリー》

 ハッ……となった。川添益男の元妻の「手作りパンの店」だ。袋の中には、以前、川添に食べさせたこともあるゴマ入りバゲットだの、さつまいも入りロールパンだの、ダークチェリーのデニッシュだの……が、「川さん、そんなに食えないよ」というほど詰め込まれていた。
 ちょっぴり、目の奥が熱くなった。
 「どうしたの、それ?」
 倉橋がキョトンとしている。
 「川さんと元妻、どうやら、再会したらしいですね」
 手にしたパンの袋をブラブラさせて言うと、倉橋は「ホウ……」とだけ言って、「フーッ」と息を吐いた。

            

 川添益男とその元妻の再会という事実は、後日、思いもしない方法で、オレたちに知らされた。
 班長である倉橋嗣義のもとに、「野村美咲」と名乗る女性から一通のメールが届いた。「野村」のあとに(旧姓・川添)とあったので、倉橋はピンと来たと言う。
 メールは、川添益男の死を知らせるもので、「形ばかりではあるが、生前、ご親交をいただいたみなさまとともに、故人の魂を送るささやかなお別れの儀式を行いたい」と記されてあった――という。
 「親交ってほどじゃないけどさ」と、倉橋は苦笑いして見せた。
 しかし、その訃報が倉橋の元に届けられたということは、他に知らせるべき相手が見つからなかったということでもあるのだろう。
 「川さんも、寂しい晩年だったんですね」
 「だからさぁ……」と、リーダーはオレの肩をチョンと突いた。
 「よかったら、松さん、つき合ってよ。オレひとりじゃ、川さん、寂しいだろうし……」
 「お別れの会」が始まるのは、午前11時。その日は、会場と同じM駅前でのA番だから、時間的にはちょうどいい。「それならぜひ」と、オレは同行することにした。
 「葬儀・告別式」ではなく「お別れの会」となっているのは、無宗教でやるということなのだろう。「平服でおこしください」となっているので、喪服を用意する必要もない。いつも、ユニフォームの下に着る仕事着をちょっとだけ清潔なものにして出かければいい。ただし、「黒の喪章だけは用意していきましょうか」と言うと、倉橋も「そうだね」とうなずいた。

            

 「お別れの会」の会場は、斎場などではなく、街の中華料理店が2階に設けた宴会ルームの一室で、発起人は、野村美咲その人だった。
 10人も入れば満席となってしまいそうな部屋。そのサイズが、川添益男の人生終末のサイズなのかもしれなかった。
 部屋の奥には、黒枠のフォトフレームに収まった川添の写真が飾られ、その脇に香台が置いてあった。その前に、見覚えのある野村夫人が座り、隣に40代ぐらいと思われる女性が座っていた。たぶん、娘だろう。その横に、川添によく似た初老の男がひとりと、おそらくはその妻と思われる初老の女性がひとり。こっちは、川添の弟夫婦だろう。親族と思われるのはその4人で、その他に、川添とほとんど同じ年頃と思われる男たちが3人。こちらは、川添の友人たちか……。
 オレたちが部屋に入っていくと、野村夫人がサッと席を立って歩み寄って来た。
 「お忙しいところをどうも……」
 深々と頭を下げるので、オレも倉橋も、あわてて威儀を正した。
 「ご連絡を差し上げて、ご迷惑ではありませんでしたか?」
 「とんでもない。私たちも、川添さんをどう見送ったらいいのか、困っていたところだったので、ご連絡をいただいて助かりました。私たちは、川添さんとご一緒に放置自転車の指導員の仕事をしていた仲間でして、私は、班長をやらせていただいている倉橋と申します。そして、こちらが……」
 倉橋が紹介しようとした途端、野村夫人はオレの顔を見て、「あら……」と声を上げた。
 「あなたは、いつか、お店に来ていただいた……」
 「ハイ、その節は失礼しました。川添さんと同じ班で指導員の仕事をしておりました松村と申します」
 「じゃ、あのときは、たまたまじゃなくて……」
 「実は、川添さんに様子を見てきてほしいと頼まれてたんです。すみません、こっそり、スパイみたいなマネをして」
 野村夫人は、「ハハーン」というような顔をしてうなずいたあと、ポツリと言った。
 「そうだったんですね、道理で……」
 野村夫人の口から語られたのは、夫人が遺体発見現場に「手作りパン」を供えるにいたった経緯だった。
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