「放置」の街から〈14〉 そして、ひとりいなくなった

放置自転車
集合時間になっても、川添益男が
姿を見せなかった。携帯を鳴らしても、
応答なし。やがて、センターから
一報が入った。川添は道端に倒れているのを
通行人に発見された。すでに息がなかった。
突然、消えた仲間に、オレたちは――。


 連載   「放置」の街から 
 第14章  そして、ひとりいなくなった

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この話は、連載14回目です。この小説を
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 配置につく15分前には、集合場所に集まって、ユニフォームのベストとキャップを着用し、10分前には、各自、配置位置に移動を開始する。その時間に遅れると、遅刻ということになる。
 しかし、その「15分前」に遅刻してくる班員は、まずいない。たいていは、スタートの30分前には、集合場所にやって来て、雑談にふけったりする。「早いですね」と言うと、「ジジイはヒマだから」などと、ジョーダン混じりの返事が返って来る。
 その集合場所に、いつも真っ先にやって来るのは、川添益男だった。
 しかし、その川添が、その日は15分前になっても現れなかった。
 「あれ、川添さんは?」と、だれかが言い出した。
 「珍しいなぁ。川さんがギリギリになるなんて……」と、だれかが応じた。
 15分前を過ぎても姿を見せない川添に、「おかしいな」とリーダーの倉橋が言い出して、携帯を取り出した。
 「おかしい。電話にも出ない……」
 倉橋の顔が心配そうに曇る。
 「飲みすぎて、どこかでぶっ倒れてんじゃないの?」
 安藤信之がからかうように言ったが、だれも笑わない。
 「もしかしてあれか? 電車でチカンしてて警察に突き出されたとか……?」
 高木翁がちょっとばかし悪態をついて見せたが、これにもだれも笑わない。
 結局、川添益男は、スタートの10分前になっても姿を見せず、オレたちは4人で配置に就くことになった。
 1班の配置人数は5人だから、1人少ないことが他の班にバレると、班全体のその日の作業はなかったことになってしまう。交替の班とすれ違うときには、倉橋リーダーが「ひとり、ハラこわしてトイレに入ってる」とウソをつき、オレたちも口裏を合わせた。
 しかし、そのウソは、センターには通用しなかった。

            

 配置について30分ほどが経過した頃、倉橋リーダーの携帯が鳴った。
 センターからだった。
 「いま、警察から連絡が入ったんだけど……」
 伝えられたのは、川添益男が死体で発見された――という一報だった。道端で男が倒れているという通行人からの通報で、警察官が駆け付けてみると、すでに男はこと切れていた。検視の結果、死因は病死。脳内出血という検視結果だった。
 男の荷物の中に、「放置自転車防止指導員」の制服が入っており、IDカードと指導員の身分証から、センターに連絡が入ったのだった。
 しばらく言葉を失った倉橋だったが、気を取り直して携帯を手にした。
 川添益男の死は、倉橋から各班員に知らされた。
 その日の任務は、重苦しい気分に支配された。
 違法に駐輪しようとする自転車を見ても、いつものように足が動かない。放置された自転車を見つけても、警告書を貼り付けようという気になれない。それらのことは、すべて、どうでもいいことのように思われた。
 時間になると、全員、重い足取りで集合場所に戻ってきた。
 「黙祷しようか」と言い出したのは、倉橋だった。
 オレたちは、輪になって頭を垂れ、1分間、静かに目を閉じた。
 駅前で輪になって頭を垂れるジジイたちの集団。その姿は、何かおかしな宗教にはまった年寄りたちと見えたかもしれない。
 「しかし、あれだなぁ……」
 ゆっくり頭を起こすと、高木長老がおもむろに口を開いた。
 「川さんも、倒れたのが道端でよかったよ」
 そうでなければ、だれにも気づかれず、部屋の中で孤独死していたかもしれない。何の連絡もなく欠勤が続けば、センターからだれかが様子を見に行くだろうが、ヘタすると、その遺体は、何カ月も何年も放置されたままになったかもしれないと言うのだ。
 「松さんもひとりだろ? 気をつけてよ。ちょっとでも具合がわるいときは、絶対にムリしないで、だれかに電話すんだよ」
 こんなときにも説教かよと思ったが、それには答えず、「私はまだ若いんで」とだけ答えておいた。

            

 それにしても――と、オレは思った。
 ユニフォームを持って道端に倒れていたということは、川添益男は、任務に向かおうとして道に倒れたということだ。「意地でも」出ようとするその姿勢が、こっけいなくらいガンコで、そして、どこか悲しくも感じられた。
 その話をすると、倉橋リーダーは、「ウン」とうなずいて言った。
 「川さん、前に一度、脳梗塞で倒れてたからね。ほんとはもっと気をつけなくちゃいけなかったんだけど、あの人、飲むしね。ま、いい死に方だったんじゃないの、本人にとっては」
 それについては、オレも同感だった。
 「これで、今期5人目かぁ……」
 倉橋が指を折って、「フゥ」とため息をついた。病気やケガで職を離れていった指導員の人数だと言う。そのうち、物故者となった者が2名。期初には100人はいる指導員が、期末を迎える頃には、90人を切ってしまう。その度に、センターは、人員を募集して人数を補充する。
 通常の職場だと、補充は、退職や転職でできた穴を補うために行われるが、この仕事の場合は、少し違う。補充は、「死者」や「療養に入った者」を補うために行われる。
 「オレたちも、いつ消えることになるか、わからないからねェ」
 しんみりと言う倉橋の口調には、もはや、自分に残された時間がそんなにたっぷりあるわけではない――ということを悟った人間の哀感が漂っていた。
 「一服やって帰りましょうか?」と、オレは倉橋を駅前の喫煙所に誘った。「いいね」とついて来た倉橋が、「あ、松さん、ちょっと待って」とキオスクに立ち寄った。
 駅前の喫煙所脇に設置されたベンチに腰を下ろすと、キオスクで渡されたレジ袋をまさぐって、「ハイ、これ、松さんの分」と、小さなガラス瓶を取り出した。ミニのワンカップだった。
 「形だけですけど、献杯といきしましょうか?」
 倉橋はワンカップのプルタブを引いて、100mlのカップ酒を目の高さに掲げた。オレも、フタを開けた酒を掲げて、「献杯!」と声を合わせ、100mlをひと息に飲み干した。ささやかな葬送の儀式だった。
 100mlの酒が、咽頭をくすぐりながら胃の腑に落ちると、オレは、懐のケースからタバコを一本取り出して火を点け、思い切り紫煙を吸い込んで、「フーッ」と吐き出した。
 たなびく煙の階段を、川添益男の魂が昇っていくように感じられた。
 ほんとうなら、線香の一本も手向けたいところだ。しかし、独り身の川添だから、葬儀が行われるのかどうかもわからない。遺体をだれが引き取るのかもわからない。無縁仏になるしかないのか……。
 そのことを口にすると、倉橋が言った。
 「あさって、T駅の配置が入ってるでしょ。私は、川さんが発見された場所を聞いてるから、よかったらそこに行ってみませんか? もし、線香をあげるなら、その場所に立てるのがいいんじゃないですか?」
 なるほど、それがいい――と、倉橋の提案に賛成した。
 しかし、そこでオレたちは、意外なものを発見することになった。
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