赤い鉢巻と黒いスカート〈4〉 旅人の優位性

後姿 父と母が愛し合った時代へ。感謝をこめて

厚狭を過ぎる頃には、瀬戸内の海が明け始め、
早くも漁に出る小舟が見える。自分たちには、
地上の生活の様が見えるが、相手には見えない。
それを、昌子は「旅人の優位性」と言う。やがて、
敏の優位性には終わりの時がやってきた――。


 愛を駆ける急行   第1章 赤い鉢巻と黒いスカート 
〈4〉 旅人の優位性

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この話は、「急行霧島」として執筆した作品のリメイク版、連載5回目です。最初から読みたい方は⇒こちらから、
   前回から読みたい方は、⇒こちらからどうぞ。

ここまでのあらすじ 父・秋吉敏が、母・昌子と出会ったのは、九州への急行「霧島」の車内だった。その年の暮れ、「霧島」は帰省客でごった返していた。やっと、ひとつ席を見つけた敏は、頭に赤鉢巻を巻いた季節労働者風の男と道連れになった。昌子が乗り込んできたのは、京都からだった。京都のミッション系の女子大に通う女子大生で、鹿児島まで帰省すると言う。博多までの道連れができたと喜ぶ敏。赤鉢巻は、四国に渡るために、岡山で列車を降りた。岡山を過ぎると、「霧島」は、漆黒の闇の中を走る。睡魔に落ちる昌子。その頭がいつの間にか、敏の肩の上で寝息を立てていた――。




 目を覚ましたのは、徳山に到着する頃だった。
 時計は、午前三時を回っていた。
 眠りこけて頭を相手の体に預けていたのは、今度は、敏のほうだった。
 上園昌子は、自分の体に傾いてきた敏の頭を、黙ってその胸元に受け止めてくれていた。
 「あ、ごめんなさい……」
 あわてて体を起こすと、すでに目を開けて窓の外を眺めていた彼女が、ニッコリ微笑んだ。
 「ボク、ずっと寝ちゃってましたか?」
 「ウウン、ちょっとだけ……」
 首を振って敏を見る目が、柔和な光を湛えていた。
 「すごいですね。ここ、石油の工場……?」
 「出光ですよ。石油を精製してるんです」
 「ひと晩中、灯りをつけて?」
 上園昌子の関心は、窓の外に広がるおびただしい銀色のパイプの樹林と、その中央で赤々と燃え続けるガスの炎に向けられているようだった。
 その頃の日本は、高度成長のまっただ中だった。
 日本の海は、いたるところで埋め立てられて、あちらにもこちらにも銀色のタンクや蒸留プラントが林立する、そんな風景に変わりつつあった。
 徳山の巨大な製油施設は、急速に変貌する日本の姿の象徴とも言えた。
 「いまに、日本中の海が、こんなふうに変わっていくのかもしれない」
 「エッ、そうなの?」
 上園昌子は、少し眉を曇らせ、「せっかく、きれいな海が……」とつぶやいた。

        

 「霧島」は、徳山を出ると、防府→小郡→宇部……と、海沿いの山陽路をひた走る。
 防府から先は、いったん海岸線を離れるが、厚狭(あさ)から先は再び、海岸線を走る。
 その頃には、夜は、薄ぼんやりと闇の漆黒を溶かし始める。
 車窓いっぱいに広がる瀬戸内海の、薄墨のようなモノトーンの中に、小島や行き交う小船の姿が、まるで影絵のように浮かび上がって見えた。
 「もう、漁船が漁に出るんですね。早いなぁ……」
 「思いませんか?」
 「何を……?」
 「こうして旅をしているボクたちの前を、風景として通り過ぎていくだけの世界の中にも、生活があり、苦悩があり、それと同じぐらいの喜びもあるんだろうなぁ……って」
 「ロマンチストなんですね」
 「エッ、そうかなぁ。でもね、そのあとで、フッと考えてしまうんですよ。どうして、ボクは、あっちの風景の中にいなくて、こっちの、通過するほうの世界にいるんだろうって。あっちであっても、こっちであっても、大して変わらないはずなのに、どうしてこっちだったんだろう――って」
 「向こうだって、同じように思うかもしれないじゃないですか。どうして自分は、あの汽車に乗ってるほうじゃなくて、ここで魚を獲ってるほうなんだろう――って」
 「でもね、遠景にいる人たちからは、通過しているボクたちの生活は見えない。顔もわからない。しかし、通過するボクたちからは、遠景にいる人たちの生活のさまが、大雑把な輪郭ではあれ、見えるでしょ?」
 「そう言えばそうね。トラベラーズ・アドバンテージってところかな……」
 「エッ!? 何、それ?」
 「旅人の優位性」
 「そんな言葉、あったっけ?」
 「いま、作ったんです」
 敏と上園昌子は、しばらくの間、昌子の言う「旅人の優位性」に浸りながら、明けていく瀬戸内海を眺めていた。
 やがて、墨絵のようだった内海に、東の空から金色の光が差す。
 穏やかに沈黙していた水面は、一斉にその光を受けてざわめき出す。しわくちゃの金箔を敷き詰めたような海面から、豊かな生活の色が立ち上がってくる。
 その光の豊穣に、「霧島」はひときわ大きな汽笛で答えながら、午前五時二十分、本州最西端の駅・下関に滑り込んだ。

        

 山陽本線と鹿児島本線は、使用する電気の方式が違う。山陽本線は直流、鹿児島本線は交流。その切り替えは、関門トンネルの中で行われる。
 列車は、下関で一度、機関車を「直流用」から「交直両用」に付け替え、門司で、今度は、「交直両用」から「交流用」に付け替える。
 その付け替え作業のため、下関と門司でそれぞれ15分ほど停車する。門司では、日豊本線で宮崎方面へ向かう「高千穂」が、「霧島」から切り離される。
 「ちょっと、ホームに降りてストレッチしません?」
 言い出したのは、昌子のほうだった。
 「ついでに、ホームで温かいうどんなんか、食べたいな」
 「エッ、そんなものがあるんですか?」
 「うん、下関と門司にはあるんだよね」
 「私も食べたい。ほんと言うと、ちょっと、おなかも空いてたの」
 ホームに降りて体を伸ばし、朝の冷たい空気を胸いっぱいに吸い込んで、それから、ホームにあるスタンドで湯気を立てているできたてのうどんを、ふたりでフゥフゥ言いながら食べた。
 「長い旅。鹿児島に着く頃には、お尻が痛くなってるわ」
 「ボクは、もう、痛くなってる」
 二等車の堅いシートに十時間以上も座っていると、尻は痛くなり、腿はつりそうになる。それもまた、旅の味わいのひとつだけど――と、敏は言った。
 「ちょっと長いけど、いい旅になりそうだわ……」
 チュルッとうどんをほおばったままの顔を敏のほうに向けて、上園昌子は、目元を緩ませた。
 「あなたに会えたおかげかな。ボクのほうの旅は、もうすぐ終わってしまうけど……」
 「あの……」と、昌子は、敏の顔をのぞき込んだ。
 「帰りはどうするんですか?」
 「やっぱり、『霧島』を使うと思う。あなたは?」
 「私も……。帰りも一緒になれるといいですね」
 敏が言おうと思ったことを、先に言われてしまった。
 しかし、その冬の帰りは、日程が合わせられそうになかった。
 「でも、春休みもあるし、夏休みもあるし……」
 そのあとの「よかったら」という言葉をふたり同時に口にして、それがおかしくて、吹き出してしまった。
 ふたりは車内に戻って、「帰る日程が決まったら、おたがいに連絡しよう」と、実家と寄宿先、それぞれの住所と電話番号を交換した。
 それが、秋吉敏と上園昌子の「霧島」デートの始まりだった。

        

 「霧島」は、それから一時間二十分ほどを走って博多駅に到着し、敏は荷物をまとめて席を立った。
 「じゃ、春休みにはぜひ」
 「ハイ、きっと……」
 答えながら、昌子は細い手を差し出した。
 敏は、その手を握り返した。
 車内放送が、「発車します。お見送りの方は……」と告げるまで、敏は彼女の手を握り続けた。
 その手の中で、上園昌子の手が汗ばんでいくのがわかった。
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